La vita nel lago Vostok? Il collegamento tra l’Antartide e gli extra-terrestri

Alla fine della scorsa settimana il Russian Arctic and Antarctic Research Institute (AARI) ha annunciato di aver perforato con successo nell’inafferrabile lago sub-glaciale Vostok, uno specchio d’acqua che giace sotto quasi 4 km di ghiaccio antartico. La svolta è il risultato di 20 anni di perforazione in uno dei luoghi più inospitali della Terra.

Gran parte dell’interesse per i 15.000 chilometri quadrati del lago Vostok ruota intorno al fatto che tutti i microrganismi al suo interno sono stati isolati per un massimo di 30 milioni di anni, intrappolati in un ambiente simile a quello delle lune di Giove.

Quindi cosa ha in comune un lago sub-glaciale in Antartide con le lune aliene di Giove? E qual è il significato dell’esplorazione del Lago Vostok se consideriamo la ricerca di vita extraterrestre?

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Ogni volta che gli astronomi guardano Giove con uno strumento diverso sembrano scoprire un altro paio di lune. Quando ero un bambino ho imparato che c’erano 16 lune – ora ce ne sono 66 e io sono solo 28. Ma sono le quattro più grandi di queste lune che hanno attirato l’attenzione più scientifica.

Ora sono conosciute come le lune galileiane, poiché furono scoperte da Galileo Galilei quando puntò il suo telescopio verso Giove nel 1610.

Le lune prendono il nome, abbastanza poeticamente, dagli amanti di Zeus (l’equivalente greco di Giove): Io, Europa, Callisto e Ganimede.

La maggior parte di ciò che sappiamo sulle lune galileiane proviene da un veicolo spaziale della NASA di grande successo.

La sonda Galileo senza equipaggio fu lanciata nell’ottobre 1989 e completò un tour di otto anni di Giove e delle sue lune. Quella missione ha prodotto immagini delle superfici delle lune galileiane e dati spettrali che mostrano la chimica delle loro superfici.

Tra le molte scoperte fatte da Galileo ci furono i vulcani di zolfo di Io e una maggiore conoscenza del massiccio campo magnetico di Giove.

Sebbene Io sia un ambiente sulfureo e inospitale, le altre tre lune galileiane sono state trovate avere superfici di ghiaccio d’acqua, con una serie di altri depositi salati.

La superficie ghiacciata della luna gioviana Europa. oursolarsystem

Forse la scoperta più intrigante è stata che sotto la crosta ghiacciata di Europa si trova quello che si pensa sia un oceano su tutto il pianeta.

Questo è stato rilevato perché i sali in questo oceano hanno causato un cambiamento nel campo magnetico di Giove mentre la luna ghiacciata si muoveva attraverso il campo. La scoperta di questo oceano sotto i 6-100 km di ghiaccio ha evidenziato il potenziale di un parco giochi caldo e ricco di minerali-un luogo vitale per la vita a prosperare.

Questo è stato ritenuto così importante che, alla fine della sua vita scientifica, la sonda Galileo è stata immersa nelle nuvole di Giove, per evitare la possibilità che l’imbarcazione colpisse e contaminasse l’ambiente incontaminato di Europa.

La questione della contaminazione è il capo nella mente di molti scienziati come attrezzature di perforazione si tuffa nel lago Vostok.

In vista della svolta, alcuni scienziati erano preoccupati che il liquido utilizzato per impedire al pozzo di congelarsi-una miscela di cherosene e altri idrocarburi – potesse fuoriuscire e contaminare il lago.

Gli scienziati russi hanno confutato tali affermazioni e da allora il Segretariato del Trattato Antartico ha ratificato anche i metodi di perforazione.

EPA ARCTIC AND ANTARCTIC RESEARCH INSTITUTE. EPA / Arctic and Antarctic Research Institute

Scoprire la vita nel lago Vostok sarebbe un’importante scoperta scientifica. Per cominciare, tutti gli organismi che vivono nel lago sarebbero stati intrappolati sotto il ghiaccio per milioni di anni. Tale scoperta avrebbe anche ramificazioni significative per la nostra comprensione dell’oceano sub-superficiale di Europa.

Qualsiasi microrganismo sopravvissuto nel lago Vostok potrebbe essere una forma di vita sconosciuta e un eccellente candidato per la vita su Europa. La tecnologia sviluppata per il progetto Antarctica potrebbe essere utilizzata per costruire un follow-up della navicella spaziale Galileo – un’imbarcazione che potrebbe atterrare su Europa e scavare nell’oceano.

Certo, una missione di questo tipo potrebbe essere ancora molti anni di distanza, ma stiamo sicuramente andando nella giusta direzione.

Nel frattempo, attenderemo i risultati della spedizione di perforazione russa e attendiamo con ansia dicembre quando una squadra guidata dal Regno Unito inizierà a perforare verso il lago Ellsworth, un lago antartico sepolto allo stesso modo.

Il team britannico utilizzerà un nuovo metodo di perforazione ad “acqua calda”, evitando completamente l’uso di cherosene e consentendo di spennare campioni puliti durante tutta la perforazione.

Rimanete sintonizzati.

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