Il Travagliato Rapporto Tra Alcol e Disturbi Alimentari

Come bere mi ha aiutato a morire di fame me stesso e imparare a mangiare di nuovo

Foto di Monica Silva, Unsplash

un viaggio in biblioteca durante il mio ultimo anno di college, quando ero in un nadir nella mia anoressia — tre mesi prima di entrare in rehab — crollo di una scala, da svenire privazione di cibo e sovraffaticamento. Non ero sicuro che sarei tornato al mio dormitorio. C’era una mela nella mia borsa che avrebbe potuto aiutare, ma avevo già attentamente assegnato le calorie del giorno, e la mela non era inclusa. Mangiare la mela ora significherebbe non avere una birra più tardi, e questo era impensabile. In un modo in cui non avrei potuto articolare nel momento, quella bevanda era essenziale per la mia anoressia come mantenere il mio conteggio delle calorie. Mi sono rinforzato sulla ringhiera e ho continuato su per le scale.

L’alcol può sembrare un amico improbabile per qualcuno con un disturbo alimentare, ma l’alcol è stato il mio complice per gran parte della mia lotta di due decenni con l’anoressia, e non sono solo. Fino al 50 per cento delle persone con disturbi alimentari abuso di alcol o droghe illecite, un tasso cinque volte superiore rispetto alla popolazione generale, mentre fino al 35 per cento di quelli con problemi di abuso di sostanze hanno anche disturbi alimentari, un tasso 11 volte superiore rispetto alla popolazione generale. È importante prendere questi numeri con un pizzico di sale, poiché di solito si basano sui casi più gravi, ma il consenso generale è che le persone con disturbi alimentari hanno casi più elevati di abuso di alcol rispetto a quelli senza.

Il tasso di abuso di alcol varia selvaggiamente a seconda del tipo di disturbo alimentare. Quelli con bulimia hanno tre volte più probabilità di abusare di alcol rispetto ai non bulimici, e quelli con disturbi da abuso di sostanze hanno maggiori probabilità rispetto alla popolazione generale di esibire un’alimentazione disordinata pur rimanendo al di sotto della soglia diagnostica per anoressia o bulimia. Quelli con anoressia – il mio disturbo alimentare di non scelta-hanno meno probabilità di abusare di alcol. Aneddoticamente, questo si allinea con la mia esperienza: Quando mi si adattano tutti i criteri diagnostici per l’anoressia, non mi avrebbe mai classificato come abuso di alcol, perché ho bevuto solo una luce di Beck (64 calorie a bottiglia!) al giorno.

Ciò che manca alla ricerca, tuttavia, è che anche se un anoressico non beve molto, l’alcol che beve può essere altrettanto distruttivo come lo è in coloro che bevono di più.

Date le calorie dell’alcol e l’erosione dell’autocontrollo che crea, perché bere è così comune tra le persone con disturbi alimentari? La risposta è neurobiologica, psicologica e pratica. La ricerca suggerisce che l’abuso di alcol e i disturbi alimentari possono essere correlati all’attività atipica nei peptidi oppioidi endogeni del cervello, che influenzano sia il consumo di alcol che quello di cibo. Studi di imaging cerebrale hanno anche dimostrato che quelli con anoressia hanno migliorato il controllo esecutivo e la capacità di inibire i loro comportamenti. Nel frattempo, quelli con bulimia-e disturbo da abuso di sostanze – hanno ridotto l’inibizione, portando a una personalità più impulsiva, che è collegata alla bulimia, al disturbo da binge-eating e all’abuso di alcol. Secondo Melainie Rogers del eating disorder treatment center Balance, quelli con disturbi alimentari tendono anche a mostrare una maggiore stimolazione dell’amigdala, che regola la nostra risposta di lotta o fuga, e potrebbe rivolgersi agli effetti sedativi dell’alcol per calmare quell’ansia costante. Potrebbe anche esserci una componente genetica.

Mangiare-comportamenti disordinati potrebbero aumentare le possibilità di abuso di alcol più tardi nella vita. Uno studio ha dimostrato che la privazione del cibo provoca cambiamenti nei percorsi di ricompensa del sistema nervoso centrale, che aumentano il desiderio di consumare sostanze gratificanti come l’alcol. Nel frattempo, la dieta durante la preadolescenza era un indicatore per l’alto consumo di alcol più tardi nella vita — che, dato che sono stato ricoverato per anoressia a 11 anni, fa riflettere.

I disturbi alimentari e l’abuso di alcol possono essere usati per allontanare le emozioni negative dopo un trauma o in momenti di sconvolgimento o stress. Ricordo di essere stato sopraffatto dal passaggio dalla scuola elementare alla scuola media e sentendo la mia ansia dissolversi fisicamente quando ho pensato alla mia anoressia nascente. Limitare era così semplice, così controllabile; sembrava che se potessi concentrarmi su questo, tutto il resto sarebbe andato bene. Invecchiando, ho scoperto che l’alcol ha un effetto dissolvente simile.

L’alcol, controintuitivamente, può essere usato per supportare comportamenti disordinati da mangiare. Sopprime la fame, provoca postumi di una sbornia che rendono il cibo poco attraente e, per quelli con bulimia, può indurre il vomito. Per anni, l’alcol mi ha permesso di mantenere la capacità di non mangiare tutto il giorno, risparmiando le calorie per la notte. Mentre mangiare prendeva meno di 30 minuti e mi lasciava subito ansioso e affamato di nuovo più tardi, potevo allattare una bevanda a basso contenuto calorico per un’ora, anche due, mentre contemporaneamente mettevo a tacere sia la mia ansia che la mia fame. Cosa c’è di più, l’alcol mitigato uno dei meno parlato di anoressia, ma gli effetti più insidiosi: la noia.

Oggi, sono quello che si potrebbe chiamare un anoressico sottosoglia: ho aleggiato un punto o 12 sotto un BMI sano per anni, ma nessuno sta cercando di ricoverarmi. Vado a mangiare fuori con gli amici e generalmente passo come “normale”, ma mi sono aggrappato a certi comportamenti e atteggiamenti disordinati — e l’alcol mi ha aiutato a farlo.

Non è stato fino a un recente “settembre sobrio” che ho visto chiaramente il ruolo giocato dall’alcol nel mio mangiare anormale. Un pomeriggio, mi sono trovato affamato, ma piuttosto che ignorare la fame e aspettare che si trasformasse in quella euforica anoressica, ho capito che non avrei avuto calorie alcoliche quel giorno, così ho potuto mangiare qualcosa. Dopo molte discussioni interne, ho mangiato un piccolo sacchetto di mandorle, che mi ha lasciato sazio, più concentrato, meno frenetico — e inaspettatamente mi ha impedito di brama di alcol. Per tutto il pomeriggio, ho pensato a quanto volevo un bicchiere di vino dopo il lavoro, ma una volta mangiato, quei pensieri sono scomparsi.

In quel momento, capii che il mio desiderio di alcol era stato sostenuto dal bisogno di cibo del mio corpo e dal rifiuto della mia mente di fornirlo.

Questa non sembra essere un’opinione ampiamente condivisa, ma ho iniziato a pensare che l’alcol a volte possa essere utile per coloro che lottano con disturbi alimentari. Non sto parlando di ordini di pizza a tarda notte stimolati da inibizioni alcol-abbassati; nella mia esperienza, giorni di restrizione punitiva seguono queste “abbuffate.”Sto parlando del modo subdolo in cui l’alcol consente agli anoressici di ottenere calorie che altrimenti non avrebbero. Ho iniziato a bere di più quando mi sono trasferito a Brooklyn cinque anni fa (colpa dello stress, del freddo, qualunque cosa), e questo mi ha permesso di guadagnare il peso di cui avevo bisogno per adattarmi di nuovo ai miei pantaloni e non sembrare troppo scioccante nelle foto. Anche se ha le stesse calorie, l’alcol non porta lo stesso bagaglio carico di cibo: bere non significa che sono pigro o goloso, morbido o debole; non mi lascia disgustato dalla mia mancanza di autocontrollo. L’alcol era la scappatoia che mi permetteva di rifornirmi.

Se l’alcol viene utilizzato come combustibile per comportamenti disordinati o uno strumento per il recupero dipende da una vasta gamma di fattori diagnostici, fisiologici e situazionali. In entrambi i casi, la cosa importante è sondare oltre gli impulsi per limitare, abbuffarsi, bere, o purgare, e guardare le loro origini. Rendendosi conto che le mie voglie di alcol erano spesso un bisogno sbagliato di cibo ha migliorato il mio rapporto con entrambi e mi ha aiutato a capire che sotto i miei comportamenti evitanti e ansiosi, le mie ossessioni e distorsioni, c’è una paura della mia fame. Sto imparando, lentamente, che la mia fame non mi ucciderà, che posso lasciare che dica la sua pace e rispondere dando al mio corpo ciò di cui ha bisogno.

Una volta che lo padroneggio, allora meriterò davvero un drink.

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