MacArthur, Corregidor et la bataille pour les Philippines

Il y a soixante-quinze ans, l’Armée impériale japonaise capturait Corregidor, l’île en forme de têtard située à l’embouchure de la baie de Manille aux Philippines, autrefois connue sous le nom de “Gibraltar de l’Est”.”Lors d’un récent voyage aux Philippines, un ami et moi avons fait un trajet de deux heures en ferry de Manille à l’île historique, qui a été préservée en tant que musée militaire.

À la fin de décembre 1941, alors que les forces impériales du Japon se frayaient un chemin dans la péninsule de Bataan, les forces américaines et philippines sous le commandement du général Douglas MacArthur se replièrent sur Corregidor, également connu sous le nom de ” the Rock ”, à environ deux miles de l’autre côté de l’eau et se préparèrent à tenir jusqu’à l’arrivée des renforts.

Le quartier général initial de MacArthur, appelé “Topside”, était situé dans un bâtiment au sommet de la plus haute colline de Corregidor. Ce bâtiment et plusieurs grandes casernes qui abritaient des soldats américains et philippins ont été bombardés et mitraillés sans pitié par les envahisseurs japonais, mais se trouvent encore aujourd’hui à côté des décombres en souvenir des combats acharnés sur l’île. MacArthur dut bientôt trouver un autre endroit d’où diriger ses forces sur l’île et sur Bataan.

” Mon nouveau quartier général, écrira plus tard MacArthur, était situé dans un bras du tunnel de Malinta. Plus tard, il décrivit le siège comme ” nu, brillamment éclairé, et ne contenait que le mobilier et l’équipement essentiels à la procédure administrative.”Le tunnel, qui est maintenant une attraction touristique populaire, a été creusé dans la roche d’une colline escarpée et contenait des salles d’hôpital, des chargeurs de munitions et des salles de stockage. Il a également accueilli le président des Philippines, Manuel Quezon, et sa famille. Le tunnel mesurait 1 400 pieds de long et environ 30 pieds de large.

Sur Corregidor, MacArthur était intrépide. Pendant les bombardements japonais, écrit le biographe Arthur Herman, MacArthur se tenait souvent dehors à l’air libre “imperméable à la destruction qui l’entourait.” Il a dit un jour à Quezon, qui l’a grondé pour avoir pris de tels risques, que “les Japonais n’ont pas encore fabriqué la bombe avec mon nom dessus.”

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À Washington, les dirigeants politiques et militaires savaient qu’il n’y avait pas de renforts sur le chemin des Philippines, ils ont donc ordonné à MacArthur — contre sa volonté et ses protestations répétées — de s’échapper de Corregidor et des Philippines et de se rendre en Australie où il pourrait organiser et diriger les forces alliées dans une campagne pour reprendre l’archipel.

Il n’y avait pas non plus de renforts en attente en Australie. MacArthur était furieux contre Washington. Il croyait, avec justification, que Washington l’avait trompé. Il a critiqué en privé la politique “L’Europe d’abord” du président Franklin Roosevelt. MacArthur, qui a dit : “Je suis passé et je reviendrai”, était déterminé à tenir sa promesse de reprendre les Philippines.

Pendant ce temps, les forces américaines et philippines se soumettaient lentement sur Bataan et Corregidor. Bataan est tombé le 9 avril 1942. AMÉRICAIN. Le général Jonathan Wainwright, laissé aux commandes par MacArthur, n’a d’autre choix que de rendre l’île. Le 6 mai 1942, dans une maison (toujours debout) située sur le flanc d’une petite colline près d’une des plages de l’île, Wainwright rendit ses forces au général japonais Masaharu Homma. Ce fut une défaite humiliante pour l’armée américaine, et fut encore aggravée par les atrocités qui suivirent lors de la tristement célèbre Marche de la mort de Bataan.

MacArthur a finalement tenu sa promesse, mais il a fallu trois ans aux forces américaines sous son commandement pour reprendre les Philippines. MacArthur a d’abord conçu et dirigé une brillante campagne combinée air-mer-terre en Nouvelle-Guinée. Puis il a dû se battre avec Washington et la marine pour obtenir la permission d’envahir les Philippines. À un moment donné, à la fin de la campagne de Nouvelle-Guinée, il a regardé vers le nord vers les Philippines et a fait remarquer à un assistant: “Ils m’attendent là-bas. Ça fait longtemps.”

En effet, les prisonniers de guerre américains et philippins et les civils philippins attendaient désespérément MacArthur. Le 20 octobre 1944, les forces de MacArthur débarquèrent dans le golfe de Leyte, juste au sud de Tacloban. Dans l’une des scènes emblématiques de la Seconde Guerre mondiale, MacArthur a débarqué avec des aides et le nouveau président philippin et a exhorté de manière mémorable les citoyens philippins et les forces de guérilla à se rallier à lui contre l’occupant japonais:

Peuple des Philippines: je suis revenu.

Par la grâce de Dieu Tout-Puissant, nos forces se tiennent à nouveau sur le sol philippin – sol consacré dans le sang de nos deux peuples. Nous sommes venus, dévoués et engagés dans la tâche de détruire tous les vestiges du contrôle ennemi sur votre vie quotidienne, et de restaurer, sur une base de force indestructible, les libertés de votre peuple.

A mes côtés se trouve votre président, Sergio Osmena, digne successeur de ce grand patriote, Manuel Quezon, avec des membres de son cabinet. Le siège de votre gouvernement est donc maintenant fermement rétabli sur le sol philippin.

L’heure de votre rédemption est arrivée. Vos patriotes ont fait preuve d’une dévotion inébranlable et résolue aux principes de la liberté qui remettent en question le meilleur de ce qui est écrit sur les pages de l’histoire humaine.

Je fais maintenant appel à votre effort suprême pour que l’ennemi sache, du tempérament d’un peuple excité et indigné à l’intérieur, qu’il a là une force à affronter non moins violente que la force commise de l’extérieur.

Ralliez-vous à moi. Laissez l’esprit indomptable de Bataan et de Corregidor continuer. Alors que les lignes de bataille avancent pour vous amener dans la zone d’opérations, levez-vous et frappez!

Pour les générations futures de vos fils et filles, frappez! Au nom de tes morts sacrés, frappe!

Qu’aucun cœur ne s’évanouisse. Laissez chaque bras être acidifié. La direction de Dieu Divin indique la voie. Suivez en Son nom le Saint Graal de la victoire juste!

La lutte pour reprendre les Philippines était féroce et sauvage. Manille tomba aux mains des forces américaines, mais seulement après que plus de 100 000 civils philippins eurent été tués — la plupart massacrés par les Japonais. Plus d’un millier de soldats américains et plus de 16 000 soldats japonais sont morts dans la bataille. Beaucoup d’autres ont été blessés. C’était la guerre urbaine à son pire. Certains des combats les plus féroces ont eu lieu sur les hauteurs près de l’endroit où se trouve aujourd’hui le cimetière militaire américain impressionnant, avec ses rangées de croix blanches.

Bataan a été reprise avec moins de victimes qu’on ne le craignait initialement. La prochaine cible des forces américaines était Corregidor. ” Le Rocher, écrit Herman, était crucial pour la stratégie de MacArthur.”

Fin janvier et début février 1945, les forces aériennes et navales américaines pilonnèrent Corregidor. Le 16 février, un assaut parachutiste audacieux près de l’ancien terrain de parade sur “Topside” a été suivi d’un atterrissage en mer près du tunnel de Malinta. Après 12 jours de combats, Corregidor était aux mains des Américains. La quasi-totalité de la garnison japonaise de 6 000 hommes a été tuée; certains d’entre eux se sont suicidés en tentant de faire sauter le tunnel de Malinta.

MacArthur retourna à son quartier général ” en haut ” et remarqua de façon mémorable : ” Je vois que l’ancien mât du drapeau est toujours debout. Demandez à vos troupes de hisser les couleurs à leur apogée et de ne laisser aucun ennemi les abattre.” Il a ensuite vanté, avec une légère hyperbole, les hommes qui avaient initialement défendu Bataan et Corregidor:

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Bataan, avec Corregidor la citadelle de sa défense intégrale, a rendu possible tout ce qui s’est passé depuis. L’histoire, j’en suis sûr, l’enregistrera comme l’une des batailles décisives du monde. Sa longue lutte prolongée a permis aux Alliés de se renforcer. Si elle n’avait pas tenu, l’Australie serait tombée, avec des résultats incalculablement désastreux. Nos triomphes d’aujourd’hui appartiennent également à cette armée morte. Son héroïsme et ses sacrifices ont été pleinement acclamés, mais les grands résultats stratégiques de cette puissante défense ne font que devenir pleinement apparents. Il a été détruit en raison de ses terribles handicaps, mais aucune armée dans l’histoire n’a accompli plus pleinement sa mission. Que personne n’en parle désormais autrement que comme d’une magnifique victoire.

Aujourd’hui, une visite à Corregidor vous permet de remonter le temps. Les casernes et les batteries bombardées sont comme en 1945. Le mât mentionné par MacArthur se trouve toujours en face d’un bâtiment bombardé qui servait autrefois de bureaux sur le dessus. Vous pouvez traverser des portions du tunnel de Malinta et admirer certains des tunnels latéraux détruits par les Japonais. Vous pouvez vous tenir sur le quai d’où MacArthur a quitté l’île. Vous pouvez voir les gros canons situés sur les collines qui rendaient l’île imprenable. Vous pouvez, en d’autres termes, marcher sur les traces des héros.

Francis P. Sempa est l’auteur de Géopolitique: De la guerre froide au 21e siècle et du rôle mondial de l’Amérique: Essais et critiques sur la Sécurité Nationale, la Géopolitique et la Guerre.

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