La vie au lac Vostok? Le lien entre l’Antarctique et les extra-terrestres

En fin de semaine dernière, l’Institut russe de recherche sur l’Arctique et l’Antarctique (AARI) a annoncé qu’il avait réussi à forer dans l’insaisissable lac sous-glaciaire Vostok, une étendue d’eau située sous près de 4 km de glace antarctique. Cette percée est le résultat de 20 ans de forage dans l’un des endroits les plus inhospitaliers de la Planète.

Une grande partie de l’intérêt pour le lac Vostok, d’une superficie de 15 000 kilomètres carrés, repose sur le fait que tous les micro-organismes qui s’y trouvent ont été isolés pendant jusqu’à 30 millions d’années, piégés dans un environnement similaire à celui des lunes de Jupiter.

Alors, qu’est-ce qu’un lac sous-glaciaire en Antarctique a en commun avec les lunes extraterrestres de Jupiter? Et quelle est l’importance de l’exploration du lac Vostok lorsque nous considérons la recherche de la vie extra-terrestre?

de ac f. troubadour1

Chaque fois que les astronomes regardent Jupiter avec un instrument différent, ils semblent découvrir quelques lunes de plus. Quand j’étais enfant, j’ai appris qu’il y avait 16 lunes – maintenant il y en a 66 et je n’ai que 28 ans. Mais ce sont les quatre plus grandes de ces lunes qui ont attiré le plus d’attention scientifique.

Elles sont maintenant connues sous le nom de lunes galiléennes, car elles ont été découvertes par Galileo Galilei lorsqu’il a pointé son télescope vers Jupiter en 1610.

Les lunes sont nommées, assez poétiquement, d’après les amants de Zeus (l’équivalent grec de Jupiter): Io, Europe, Callisto et Ganymède.

La plupart de ce que nous savons sur les lunes galiléennes provient d’un vaisseau spatial de la NASA extrêmement réussi.

La sonde Galileo sans pilote a été lancée en octobre 1989 et a achevé une tournée de huit ans de Jupiter et de ses lunes. Cette mission a produit des images des surfaces des lunes galiléennes et des données spectrales montrant la chimie de leurs surfaces.

Parmi les nombreuses découvertes faites par Galilée figuraient les volcans soufrés d’Io et une meilleure connaissance du champ magnétique massif de Jupiter.

Bien que Io soit un environnement sulfureux et inhospitalier, les trois autres lunes galiléennes ont des surfaces de glace d’eau, avec un certain nombre d’autres dépôts salés.

La surface glacée de la lune jovienne Europa. oursolarsystem

La découverte la plus intrigante a peut-être été que sous la croûte glacée d’Europe se trouve ce que l’on pense être un océan à l’échelle de la planète.

Cela a été détecté parce que les sels de cet océan ont provoqué un changement du champ magnétique de Jupiter lorsque la lune glacée se déplaçait dans le champ. La découverte de cet océan sous 6 à 100 km de glace a mis en évidence le potentiel d’un terrain de jeu chaud et riche en minéraux – un lieu viable pour l’épanouissement de la vie.

Cela a été jugé si important qu’à la fin de sa vie scientifique, la sonde Galileo a été plongée dans les nuages de Jupiter, pour éviter la possibilité que l’engin frappe et contamine l’environnement vierge d’Europe.

La question de la contamination est la principale préoccupation de nombreux scientifiques alors que le matériel de forage plonge dans le lac Vostok.

Avant la percée, certains scientifiques craignaient que le liquide utilisé pour empêcher le forage de geler – un mélange de kérosène et d’autres hydrocarbures – ne s’infiltre et contamine le lac.

Les scientifiques russes ont réfuté ces affirmations et le Secrétariat du Traité sur l’Antarctique a depuis ratifié les méthodes de forage.

INSTITUT DE RECHERCHE SUR L’ARCTIQUE ET L’ANTARCTIQUE DE L’EPA. EPA/Arctic and Antarctic Research Institute

Découvrir la vie dans le lac Vostok serait une découverte scientifique majeure. Pour commencer, tous les organismes qui vivent dans le lac auraient été piégés sous la glace pendant des millions d’années. Une telle découverte aurait également des ramifications importantes pour notre compréhension de l’océan sous-marin d’Europe.

Tout micro-organisme survivant dans le lac Vostok pourrait être une forme de vie inconnue et un excellent candidat à la vie sur Europe. La technologie développée pour le projet Antarctique pourrait être utilisée pour construire un suivi de la sonde Galileo – un engin qui pourrait atterrir sur Europe et s’enfouir dans l’océan.

Bien sûr, une mission de ce genre pourrait encore durer de nombreuses années, mais nous allons certainement dans la bonne direction.

En attendant, nous attendrons les résultats de l’expédition de forage russe et attendons avec impatience le mois de décembre où une équipe britannique commencera à forer vers le lac Ellsworth – un lac antarctique enterré de la même manière.

L’équipe britannique utilisera une nouvelle méthode de forage “à eau chaude”, évitant complètement l’utilisation de kérosène et permettant de prélever des échantillons propres tout au long du forage.

Restez à l’écoute.

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