La Relation Tendue Entre l’Alcool et les Troubles de l’Alimentation

Comment boire m’a aidée à mourir de faim — et à réapprendre à manger

Photo de Monica Silva sur Unsplash

Lors d’un voyage à la bibliothèque pendant ma dernière année de collège, alors que j’étais à un nadir dans mon anorexie — trois mois avant d’entrer en cure de désintoxication — je me suis effondrée dans un escalier, évanouie de privation de nourriture et surmenage. Je n’étais pas sûre de rentrer dans mon dortoir. Il y avait une pomme dans mon sac qui aurait pu aider, mais j’avais déjà soigneusement alloué les calories du jour, et la pomme n’était pas incluse. Manger la pomme maintenant signifierait ne pas boire de bière plus tard, et c’était impensable. D’une manière que je n’aurais pas pu articuler sur le moment, cette boisson était aussi essentielle à mon anorexie que le maintien de mon nombre de calories. Je me suis appuyé sur la balustrade et j’ai continué à monter les escaliers.

L’alcool peut sembler un ami improbable pour une personne souffrant d’un trouble de l’alimentation, mais l’alcool a été mon complice pendant une grande partie de mes deux décennies de lutte contre l’anorexie, et je ne suis pas seul. Jusqu’à 50% des personnes souffrant de troubles de l’alimentation abusent de l’alcool ou des drogues illicites, un taux cinq fois plus élevé que la population générale, tandis que jusqu’à 35% des personnes ayant des problèmes de toxicomanie ont également des troubles de l’alimentation, un taux 11 fois plus élevé que la population générale. Il est important de prendre ces chiffres avec un grain de sel, car ils sont généralement basés sur les cas les plus graves — mais tout de même, le consensus général est que les personnes souffrant de troubles de l’alimentation ont plus de cas d’abus d’alcool que celles qui n’en ont pas.

Le taux d’abus d’alcool varie énormément selon le type de trouble de l’alimentation. Les personnes atteintes de boulimie sont trois fois plus susceptibles d’abuser de l’alcool que les non-boulimiques, et les personnes atteintes de troubles de l’abus de substances sont plus susceptibles que la population générale de présenter des troubles de l’alimentation tout en restant en dessous du seuil diagnostique d’anorexie ou de boulimie. Ceux qui souffrent d’anorexie — mon trouble alimentaire de non-choix — sont moins susceptibles d’abuser de l’alcool. Pour l’anecdote, cela correspond à mon expérience: Lorsque je correspondais à tous les critères diagnostiques de l’anorexie, vous ne m’auriez jamais classé comme abusant de l’alcool, car je n’ai bu qu’une seule Beck Light (64 calories par bouteille!) par jour.

Ce qui manque à la recherche, cependant, c’est que même si un anorexique ne boit pas beaucoup, l’alcool qu’il boit peut être tout aussi destructeur que chez ceux qui boivent plus.

Compte tenu des calories de l’alcool et de l’érosion de la maîtrise de soi qu’il crée, pourquoi la consommation d’alcool est-elle si courante chez les personnes souffrant de troubles de l’alimentation? La réponse est neurobiologique, psychologique et pratique. La recherche suggère que l’abus d’alcool et les troubles de l’alimentation peuvent être liés à une activité atypique des peptides opioïdes endogènes du cerveau, qui influencent à la fois la consommation d’alcool et la consommation alimentaire. Des études d’imagerie cérébrale ont également montré que les personnes atteintes d’anorexie avaient un contrôle exécutif amélioré et une capacité à inhiber leurs comportements. Pendant ce temps, les personnes atteintes de boulimie — et de trouble de l’abus de substances — ont une inhibition réduite, conduisant à une personnalité plus impulsive, qui est liée à la boulimie, au trouble de l’hyperphagie alimentaire et à l’abus d’alcool. Selon Melainie Rogers du centre de traitement des troubles de l’alimentation Balance, les personnes souffrant de troubles de l’alimentation ont également tendance à présenter une stimulation plus élevée de l’amygdale, qui régule notre réponse au combat ou à la fuite, et pourrait se tourner vers les effets sédatifs de l’alcool pour calmer cette anxiété constante. Il peut également y avoir une composante génétique.

Les comportements désordonnés de l’alimentation peuvent augmenter vos risques d’abus d’alcool plus tard dans la vie. Une étude a montré que la privation de nourriture provoque des changements dans les voies de récompense du système nerveux central, ce qui augmente votre désir de consommer des substances enrichissantes comme l’alcool. Pendant ce temps, suivre un régime pendant la préadolescence était un indicateur de consommation élevée d’alcool plus tard dans la vie — ce qui, étant donné que j’ai été hospitalisé pour anorexie à 11 ans, donne à réfléchir.

Les troubles de l’alimentation et l’abus d’alcool peuvent tous deux être utilisés pour repousser les émotions négatives après un traumatisme ou en période de bouleversement ou de stress. Je me souviens avoir été submergé par la transition du primaire au collège et avoir senti mon anxiété se dissoudre physiquement lorsque j’ai pensé à mon anorexie naissante. Restreindre était si simple, si contrôlable; j’avais l’impression que si je pouvais me concentrer sur cela, tout le reste irait bien. En vieillissant, j’ai découvert que l’alcool avait un effet dissolvant similaire.

L’alcool, contre-intuitif, peut être utilisé pour soutenir les comportements désordonnés de l’alimentation. Il supprime la faim, provoque la gueule de bois qui rend la nourriture peu attrayante et, pour les personnes atteintes de boulimie, peut provoquer des vomissements. Pendant des années, l’alcool m’a permis de maintenir une capacité à ne pas manger toute la journée, économisant ainsi mes calories pour la nuit. Alors que manger prenait moins de 30 minutes et me laissait immédiatement anxieux et de nouveau affamé plus tard, je pouvais allaiter une boisson hypocalorique pendant une heure, voire deux, tout en réduisant au silence mon anxiété et ma faim. De plus, l’alcool a atténué l’un des effets les moins discutés de l’anorexie mais les plus insidieux: l’ennui.

Aujourd’hui, je suis ce que vous pourriez appeler un anorexique sous-seuil: j’ai plané un point ou 12 en dessous d’un IMC sain pendant des années, mais personne n’essaie de m’hospitaliser. Je sors manger avec des amis et passe généralement pour “normal”, mais je me suis accroché à certains comportements et attitudes désordonnés — et l’alcool m’a aidé à le faire.

Ce n’est qu’à un récent “septembre sobre” que j’ai clairement vu le rôle joué par l’alcool dans mon alimentation anormale. Un après-midi, je me suis retrouvée affamée, mais plutôt que d’ignorer la faim et d’attendre qu’elle se transforme en ce high anorexique euphorique, j’ai réalisé que je n’aurais pas de calories d’alcool ce jour-là, pour pouvoir manger quelque chose. Après de nombreux débats internes, j’ai mangé un petit sac d’amandes, ce qui m’a laissé rassasié, plus concentré, moins frénétique — et m’a soudainement empêché d’avoir envie d’alcool. Tout l’après-midi, j’avais pensé à combien je voulais un verre de vin après le travail, mais une fois que j’ai mangé, ces pensées ont disparu.

À ce moment-là, j’ai compris que mon désir d’alcool était né du besoin de nourriture de mon corps et du refus de mon esprit de le fournir.

Cela ne semble pas être une opinion largement partagée, mais j’ai commencé à penser que l’alcool peut parfois être utile pour les personnes aux prises avec des troubles de l’alimentation. Je ne parle pas des commandes de pizzas en fin de soirée stimulées par des inhibitions réduites à l’alcool; d’après mon expérience, les jours de restriction punitive suivent ces “binges.”Je parle de la façon sournoise dont l’alcool permet aux anorexiques d’obtenir des calories qu’ils ne feraient pas autrement. J’ai commencé à boire plus quand j’ai déménagé à Brooklyn il y a cinq ans (la faute au stress, au froid, peu importe), et cela m’a permis de prendre le poids dont j’avais besoin pour rentrer à nouveau dans mon pantalon et ne pas avoir l’air trop choquant sur les photos. Bien qu’il ait les mêmes calories, l’alcool ne porte pas le même bagage lourd que la nourriture: Boire ne signifie pas que je suis paresseux ou glouton, doux ou faible; cela ne me laisse pas dégoûté de mon manque de maîtrise de soi. L’alcool était la faille qui m’a permis de me ravitailler.

L’utilisation de l’alcool comme carburant pour un comportement désordonné ou comme outil de récupération dépend d’un large éventail de facteurs diagnostiques, physiologiques et situationnels. Dans les deux cas, l’important est de sonder au-delà des impulsions de restriction, de frénésie, de boisson ou de purge, et de regarder leurs origines. Réaliser que mes envies d’alcool étaient souvent un besoin malavisé de nourriture a amélioré ma relation avec les deux et m’a aidé à comprendre que sous mes comportements évitants et anxieux, mes obsessions et mes distorsions, se cache une peur de ma propre faim. J’apprends, lentement, que ma faim ne me tuera pas, que je peux la laisser dire sa paix et répondre en donnant à mon corps ce dont il a besoin.

Une fois que je maîtriserai cela, alors je mériterai vraiment un verre.

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