La vida en el Lago Vostok? El vínculo entre la Antártida y los extraterrestres

A finales de la semana pasada, el Instituto Ruso de Investigaciones Árticas y Antárticas (ARI, por sus siglas en inglés) anunció que había perforado con éxito en el esquivo lago subglacial Vostok, una masa de agua que se encuentra bajo casi 4 km de hielo antártico. El avance es el resultado de 20 años de perforación en uno de los lugares más inhóspitos de la Tierra.

Gran parte del interés en los 15.000 kilómetros cuadrados del lago Vostok gira en torno al hecho de que cualquier microorganismo dentro de él ha sido aislado por hasta 30 millones de años, atrapado en un entorno similar al de las lunas de Júpiter.

Entonces, ¿qué tiene en común un lago subglacial en la Antártida con las lunas alienígenas de Júpiter? ¿Y cuál es el significado de la exploración del Lago Vostok cuando consideramos la búsqueda de vida extraterrestre?

de ac f. trovador1

Cada vez que los astrónomos miran a Júpiter con un instrumento diferente, parecen descubrir un par de lunas más. Cuando era niño aprendí que había 16 lunas, ahora hay 66 y solo tengo 28. Pero son las cuatro lunas más grandes las que han atraído la mayor atención científica.

Ahora se conocen como las lunas galileanas, ya que fueron descubiertas por Galileo Galilei cuando apuntó su telescopio hacia Júpiter en 1610.

Las lunas llevan el nombre poético de los amantes de Zeus (el equivalente griego de Júpiter): Io, Europa, Calisto y Ganímedes.

La mayor parte de lo que sabemos sobre las lunas galileanas proviene de una nave espacial extremadamente exitosa de la NASA.

La nave espacial Galileo no tripulada fue lanzada en octubre de 1989 y completó una gira de ocho años por Júpiter y sus lunas. Esa misión arrojó imágenes de las superficies de las lunas galileanas y datos espectrales que mostraban la química de sus superficies.

Entre los muchos descubrimientos realizados por Galileo se encontraban los volcanes de azufre de io y un mayor conocimiento del campo magnético masivo de Júpiter.

Aunque Io es un entorno inhóspito y sulfuroso, se encontró que las otras tres lunas galileanas tenían superficies de hielo de agua, con una serie de otros depósitos salinos.

La superficie helada de la luna joviana Europa. nuestro sistema solar

Quizás el descubrimiento más intrigante fue que bajo la corteza helada de Europa se encuentra lo que se cree que es un océano de todo el planeta.

Esto se detectó porque las sales en este océano causaron un cambio en el campo magnético de Júpiter a medida que la luna helada se movía a través del campo. El descubrimiento de este océano bajo 6-100 km de hielo destacó el potencial de un patio de recreo cálido y rico en minerales, un lugar viable para que la vida florezca.

Esto se consideró tan importante que, al final de su vida científica, la nave espacial Galileo se sumergió en las nubes de Júpiter, para evitar la posibilidad de que la nave golpeara y contaminara el entorno prístino de Europa.

El tema de la contaminación es el principal en la mente de muchos científicos a medida que el equipo de perforación se sumerge en el lago Vostok.

En el camino hacia el avance, algunos científicos estaban preocupados de que el líquido que se utiliza para detener el pozo de la congelación sobre – una mezcla de queroseno y otros hidrocarburos – que le salía y contaminar el lago.

Los científicos rusos han refutado tales afirmaciones y desde entonces la Secretaría del Tratado Antártico también ha ratificado los métodos de perforación.

EPA ARCTIC AND ANTARCTIC RESEARCH INSTITUTE. EPA / Instituto de Investigación del Ártico y la Antártida

Descubrir la vida en el lago Vostok sería un descubrimiento científico importante. Para empezar, cualquier organismo que viva en el lago habría estado atrapado bajo el hielo durante millones de años. Tal descubrimiento también tendría ramificaciones significativas para nuestra comprensión del océano subterráneo de Europa.

Cualquier microorganismo que sobreviva en el lago Vostok podría ser una forma de vida desconocida y un excelente candidato para la vida en Europa. La tecnología desarrollada para el proyecto Antártida podría utilizarse para construir un seguimiento de la nave espacial Galileo, una nave que podría aterrizar en Europa y excavar en el océano.

Por supuesto, una misión de este tipo aún podría estar a muchos años de distancia, pero definitivamente vamos en la dirección correcta.

Mientras tanto, esperaremos los resultados de la expedición de perforación rusa y esperamos con interés diciembre, cuando un equipo líder del Reino Unido comience a perforar hacia el lago Ellsworth, un lago antártico enterrado de manera similar.

El equipo del Reino Unido utilizará un método recientemente desarrollado de perforación con “agua caliente”, evitando por completo el uso de queroseno y permitiendo extraer muestras limpias durante toda la perforación.

Manténgase atento.

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