La Tirante Relación Entre el Alcohol y los Trastornos de la alimentación

¿Cómo beber me ayudó a morir de hambre a mí mismo y aprender a comer de nuevo

Foto: Mónica Silva, en Unsplash

En un viaje a la biblioteca durante mi último año de universidad, cuando yo estaba en un nadir en mi anorexia — tres meses antes de entrar en rehabilitación — se derrumbó en una escalera, cansados de privación de alimentos y esfuerzo excesivo. No estaba seguro de volver a mi dormitorio. Había una manzana en mi bolso que podría haber ayudado, pero ya había asignado cuidadosamente las calorías del día, y la manzana no estaba incluida. Comer la manzana ahora significaría no tomar una cerveza más tarde, y eso era impensable. De una manera que no podría haber articulado en el momento, esa bebida era tan esencial para mi anorexia como mantener mi recuento de calorías. Me apoyé en la barandilla y seguí subiendo las escaleras.

El alcohol puede parecer un amigo improbable para alguien con un trastorno alimenticio, pero el alcohol ha sido mi cómplice durante gran parte de mi lucha de dos décadas con la anorexia, y no estoy solo. Hasta el 50 por ciento de las personas con trastornos de la alimentación abusan del alcohol o las drogas ilícitas, una tasa cinco veces mayor que la población general, mientras que hasta el 35 por ciento de las personas con problemas de abuso de sustancias también tienen trastornos de la alimentación, una tasa 11 veces mayor que la población general. Es importante tomar estos números con un poco de sal, ya que generalmente se basan en los casos más graves, pero aún así, el consenso general es que las personas con trastornos de la alimentación tienen más casos de abuso de alcohol que las que no los tienen.

La tasa de abuso de alcohol varía enormemente dependiendo del tipo de trastorno alimentario. Las personas con bulimia tienen tres veces más probabilidades de abusar del alcohol que las no bulímicas, y las personas con trastornos por abuso de sustancias tienen más probabilidades que la población general de exhibir trastornos alimenticios mientras permanecen por debajo del umbral diagnóstico de anorexia o bulimia. Las personas con anorexia, mi trastorno alimenticio de no elección, son menos propensas a abusar del alcohol. Anecdóticamente, esto se alinea con mi experiencia: Cuando cumplo con todos los criterios de diagnóstico para la anorexia, nunca me habrías clasificado como abusador de alcohol, porque bebí solo un Beck’s Light (¡64 calorías por botella!) por día.

Lo que la investigación echa de menos, sin embargo, es que a pesar de que un anoréxico no bebe mucho, el alcohol que bebe puede ser tan destructivo como lo es en aquellos que beben más.

Dadas las calorías del alcohol y la erosión del autocontrol que crea, ¿por qué beber es tan común entre las personas con trastornos alimenticios? La respuesta es neurobiológica, psicológica y práctica. La investigación sugiere que el abuso de alcohol y los trastornos de la alimentación pueden estar relacionados con la actividad atípica en los péptidos opioides endógenos del cerebro, que influyen tanto en el consumo de alcohol como en el de alimentos. Los estudios de imágenes cerebrales también han demostrado que las personas con anorexia tienen un mayor control ejecutivo y capacidad para inhibir sus comportamientos. Mientras tanto, las personas con bulimia y trastorno por abuso de sustancias tienen una inhibición reducida, lo que lleva a una personalidad más impulsiva, que está conectada con la bulimia, el trastorno de atracones y el abuso de alcohol. Según Melainie Rogers, del centro de tratamiento de trastornos alimenticios Balance, las personas con trastornos alimenticios también tienden a exhibir una mayor estimulación de la amígdala, que regula nuestra respuesta de lucha o huida, y podrían recurrir a los efectos sedantes del alcohol para calmar esa ansiedad constante. También puede haber un componente genético.

Los comportamientos desordenados en la alimentación pueden aumentar sus probabilidades de abuso de alcohol más adelante en la vida. Un estudio demostró que la privación de alimentos causa cambios en las vías de recompensa del sistema nervioso central, lo que aumenta el deseo de consumir sustancias gratificantes como el alcohol. Mientras tanto, hacer dieta durante la preadolescencia fue un indicador de alto consumo de alcohol más adelante en la vida, lo cual, dado que fui hospitalizado por primera vez por anorexia a los 11 años, es aleccionador.

Los trastornos de la alimentación y el abuso de alcohol se pueden usar para alejar las emociones negativas después de un trauma o en tiempos de agitación o estrés. Recuerdo estar abrumada por la transición de la escuela primaria a la secundaria y sentir que mi ansiedad se disolvía físicamente cuando pensaba en mi naciente anorexia. Restringir era tan simple, tan controlable; parecía que si pudiera concentrarme en eso, todo lo demás estaría bien. A medida que crecía, descubrí que el alcohol tiene un efecto de disolución similar.

El alcohol, contraintuitivamente, se puede usar para apoyar los comportamientos desordenados de alimentación. Suprime el hambre, causa resacas que hacen que los alimentos no sean atractivos y, para las personas con bulimia, puede inducir el vómito. Durante años, el alcohol me permitió mantener la capacidad de no comer todo el día, ahorrando calorías para la noche. Mientras que comer me tomó menos de 30 minutos y me dejó sintiéndome inmediatamente ansioso y hambriento de nuevo más tarde, pude alimentar una bebida baja en calorías durante una hora, incluso dos, mientras silenciaba simultáneamente mi ansiedad y hambre. Además, el alcohol mitigó uno de los efectos menos comentados pero más insidiosos de la anorexia: el aburrimiento.

Hoy, soy lo que se podría llamar un subliminales anoréxica: he asomado un punto o de 12 a continuación un IMC saludable durante años, pero nadie está tratando de hospitalizar a mí. Salgo a comer con amigos y generalmente paso por “normal”, pero me he aferrado a ciertos comportamientos y actitudes desordenados, y el alcohol me ha ayudado a hacerlo.

No fue hasta un reciente “Septiembre Sobrio” que vi claramente el papel que jugaba el alcohol en mi alimentación anormal. Una tarde, me encontré hambrienta, pero en lugar de ignorar el hambre y esperar a que se convirtiera en el subidón de anoréxica eufórica, me di cuenta de que no tendría calorías de alcohol ese día, para poder comer algo. Después de mucho debate interno, comí una pequeña bolsa de almendras, que me dejó saciada, más concentrada, menos frenética, e inesperadamente me impidió ansiar el alcohol. Toda la tarde, estuve pensando en cuánto quería una copa de vino después del trabajo, pero una vez que comí, esos pensamientos desaparecieron.

En ese momento, comprendí que mi deseo por el alcohol había surgido de la necesidad de comida de mi cuerpo y de la negativa de mi mente a proporcionarla.

Esta no parece ser una opinión ampliamente compartida, pero he comenzado a pensar que el alcohol a veces puede ser útil para aquellos que luchan con trastornos alimenticios. No estoy hablando de pedidos de pizza a altas horas de la noche estimulados por inhibiciones con bajo contenido de alcohol; en mi experiencia, los días de restricción punitiva siguen a estos “atracones”.”Estoy hablando de la forma furtiva en que el alcohol permite a los anoréxicos obtener calorías que de otra manera no obtendrían. Empecé a beber más cuando me mudé a Brooklyn hace cinco años (la culpa es del estrés, el frío, lo que sea), y esto me permitió ganar el peso que necesitaba para caber en mis pantalones de nuevo y no parecer demasiado impactante en las fotos. Aunque tiene las mismas calorías, el alcohol no lleva el mismo equipaje cargado que la comida: Beber no significa que sea perezoso o glotón, suave o débil; no me deja asqueado por mi falta de autocontrol. El alcohol era la laguna que me permitía repostar.

Si el alcohol se usa como combustible para el comportamiento desordenado o como una herramienta para la recuperación depende de una amplia gama de factores diagnósticos, fisiológicos y situacionales. En cualquier caso, lo importante es investigar más allá de los impulsos para restringir, para atracones, para beber o para purgar, y mirar sus orígenes. Darme cuenta de que mis antojos de alcohol a menudo eran una necesidad equivocada de comida ha mejorado mi relación con ambos y me ha ayudado a comprender que debajo de mis comportamientos de evitación y ansiedad, mis obsesiones y distorsiones, hay un miedo a mi propio hambre. Estoy aprendiendo, lentamente, que mi hambre no me matará, que puedo dejar que diga su paz y responder dando a mi cuerpo lo que necesita.

Una vez que domine eso, entonces realmente mereceré un trago.

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