Leben am Wostok-See? Die Verbindung zwischen der Antarktis und Außerirdischen

Ende letzter Woche gab das russische Forschungsinstitut für Arktis und Antarktis (AARI) bekannt, dass sie erfolgreich in den schwer fassbaren subglazialen Wostok-See gebohrt haben, ein Gewässer, das unter fast 4 km antarktischem Eis liegt. Der Durchbruch ist das Ergebnis von 20 Jahren Bohrungen an einem der unwirtlichsten Orte der Erde.Ein Großteil des Interesses an dem 15.000 Quadratkilometer großen Wostok-See dreht sich um die Tatsache, dass Mikroorganismen in ihm seit bis zu 30 Millionen Jahren isoliert sind und in einer Umgebung gefangen sind, die der der Jupitermonde ähnelt.

Was hat also ein subglazialer See in der Antarktis mit den außerirdischen Jupitermonden gemeinsam? Und welche Bedeutung hat die Erforschung des Wostok-Sees, wenn wir die Suche nach außerirdischem Leben betrachten?

bb. troubadour1

Jedes Mal, wenn Astronomen Jupiter mit einem anderen Instrument betrachten, scheinen sie ein paar mehr Monde zu entdecken. Als ich ein Kind war, erfuhr ich, dass es 16 Monde gab – jetzt sind es 66 und ich bin erst 28. Aber es sind die vier größten dieser Monde, die die meiste wissenschaftliche Aufmerksamkeit auf sich gezogen haben.Sie sind heute als galileische Monde bekannt, da sie von Galileo Galilei entdeckt wurden, als er 1610 sein Teleskop auf Jupiter richtete.

Die Monde sind poetisch nach den Liebhabern von Zeus (dem griechischen Äquivalent zu Jupiter) benannt: Io, Europa, Kallisto und Ganymed.

Das meiste, was wir über die galileischen Monde wissen, stammt von einer äußerst erfolgreichen NASA-Raumsonde.

Die unbemannte Galileo-Raumsonde wurde im Oktober 1989 gestartet und absolvierte eine achtjährige Tour durch Jupiter und seine Monde. Diese Mission lieferte Bilder der Oberflächen der galileischen Monde und Spektraldaten, die die Chemie ihrer Oberflächen zeigten.

Zu den vielen Entdeckungen von Galileo gehörten die Schwefelvulkane von Io und ein besseres Wissen über Jupiters massives Magnetfeld. Obwohl Io eine schwefelhaltige, unwirtliche Umgebung ist, wurden bei den anderen drei galileischen Monden Oberflächen aus Wassereis mit einer Reihe anderer salziger Ablagerungen gefunden.

Die eisige Oberfläche des Jupitermondes Europa. oursolarsystem

Die vielleicht faszinierendste Entdeckung war, dass unter der Eiskruste Europas ein vermutlich planetenweiter Ozean liegt.

Dies wurde festgestellt, weil die Salze in diesem Ozean eine Änderung des Magnetfeldes des Jupiter verursachten, als sich der Eismond durch das Feld bewegte. Die Entdeckung dieses Ozeans unter 6-100km Eis hob das Potenzial eines warmen und mineralreichen Spielplatzes hervor – ein lebensfähiger Ort, an dem Leben gedeihen kann.

Dies wurde als so wichtig erachtet, dass die Galileo-Raumsonde am Ende ihres wissenschaftlichen Lebens in die Wolken des Jupiter gestürzt wurde, um zu vermeiden, dass das Fahrzeug die unberührte Umgebung Europas trifft und kontaminiert.

Das Problem der Kontamination beschäftigt viele Wissenschaftler, wenn Bohrgeräte in den Wostok-See stürzen.Im Vorfeld des Durchbruchs befürchteten einige Wissenschaftler, dass Flüssigkeit, die verwendet wird, um das Einfrieren des Bohrlochs zu verhindern – eine Mischung aus Kerosin und anderen Kohlenwasserstoffen – in den See gelangen und ihn kontaminieren könnte.

Die russischen Wissenschaftler haben solche Behauptungen widerlegt und das Sekretariat des Antarktisvertrags hat seitdem auch die Bohrmethoden ratifiziert.

EPA FORSCHUNGSINSTITUT FÜR ARKTIS UND ANTARKTIS. EPA/Arctic and Antarctic Research Institute

Die Entdeckung des Lebens im Wostok-See wäre eine wichtige wissenschaftliche Entdeckung. Zunächst einmal wären alle Organismen, die im See leben, seit Millionen von Jahren unter dem Eis gefangen. Eine solche Entdeckung hätte auch erhebliche Auswirkungen auf unser Verständnis des unterirdischen Ozeans Europas.

Alle Mikroorganismen, die im Wostok-See überleben, könnten eine unbekannte Lebensform und ein ausgezeichneter Kandidat für das Leben auf Europa sein. Mit der für das Antarktis-Projekt entwickelten Technologie könnte ein Nachfolger des Galileo-Raumfahrzeugs gebaut werden – ein Fahrzeug, das auf Europa landen und sich in den Ozean eingraben könnte.

Sicher, eine Mission dieser Art könnte noch viele Jahre entfernt sein, aber wir bewegen uns definitiv in die richtige Richtung.

In der Zwischenzeit werden wir die Ergebnisse der russischen Bohrexpedition abwarten und uns auf Dezember freuen, wenn ein britisches Team beginnt, in Richtung Lake Ellsworth zu bohren – einem ähnlich begrabenen antarktischen See.

Das britische Team wird eine neu entwickelte Methode des “Heißwasserbohrens” anwenden, bei der der Einsatz von Kerosin vollständig vermieden wird und während der Bohrungen saubere Proben entnommen werden können.

Bleiben Sie dran.

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